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DODWELL, HENRY († 1784)

Henry Dodwell el Joven, deísta inglés, nació en Shottesbrooke, Berkshire, probablemente a comienzos del siglo XVIII y murió en 1784. Era el hijo varón mayor de Henry Dodwell. Fue educado en Magdalen Hall, Oxford, donde obtuvo la graduación en filosofía y letras el 9 de febrero de 1726. Posteriormente estudió derecho. Se dice que fue 'un hombre educado, humano y benevolente', tomando parte activa en los primeros pasos de la Society for the Encouragement of Arts, Manufactures, and Commerce. Pero la circunstancia que ha rescatado su nombre del olvido fue la publicación de un destacado documento en 1742, titulado Christianity not founded on Argument. La obra se publicó anónimamente pero se sabía que él era el autor. La intención era defender el cristianismo, pensando muchos entonces e incluso algunos todavía, que fue escrito con toda sinceridad. Pero su tendencia obviamente es reducir el cristianismo al absurdo y, por la evidencia interna de la obra, se desprende que el escritor tenía la suficiente agudeza como para percibir que ésa sería la conclusión a la que llegarían los que aceptaran sus argumentos. Para comprender su obra hay que recordar que 'lo razonable' era la clave en todas las discusiones teológicas en la primera mitad del siglo XVIII. El documento apareció al término de la controversia deísta, tras intentar demostrar sus adeptos durante medio siglo que la religión revelada era irrazonable. En oposición a ellos, Dodwell mantuvo que 'asentir a la verdad revelada, fundándose sobre la convicción del entendimiento, es una noción falsa e insegura', que 'la persona que mejor disfruta la fe es la que nunca se hace una pregunta sobre ella y nunca se basa en la evidencia de la razón', que 'el Espíritu Santo irradia en el alma de los creyentes una luz irresistible del cielo que destella la convicción en un momento, por lo que la fe se completa en un instante y el más perfecto y acabado credo se produce a la vez sin ningún tedioso progreso nuestro', que 'el cristiano racional debe comenzar como un escéptico; debe haber dudado mucho si el evangelio es verdadero o falso. ¿Y puede ser ésta' pregunta 'la fe que vence al mundo? ¿Puede ser ésta la fe que hace a un mártir?' Tras argumentos parecidos, concluye 'por tanto, hijo mío, entrégate al Señor con todo tu corazón y no te apoyes en tu propio entendimiento.' En el tiempo que Dodwell escribió, la reacción había comenzado a ponerse en marcha contra esta exaltación de la 'razón' y un 'cristianismo razonable'. William Law había escrito Case of Reason, en el que procura mostrar que la razón no tiene asidero y el documento de Dodwell parece ser una parodia de esa misma obra. Los metodistas habían comenzado a predicar con sorprendentes efectos las doctrinas del 'nuevo nacimiento' y la conversión instantánea, saludando algunos de ellos al nuevo escritor como a un valioso aliado y recomendándolo a John Wesley. Pero éste no dejó de percibir la auténtica tendencia de la obra. 'Habiendo examinado cuidadosamente la obra', escribe Wesley, 'no puedo percibir sino que el gran propósito es someter la institución cristiana a lo odioso y deleznable. Su énfasis es demostrar que el cristianismo es contrario a la razón o que ningún hombre actuando según los principios de la razón puede ser cristiano. Es una prueba admirable del poder que las palabras suaves tienen incluso sobre mentes serias.' (Earnest Appeal to Men of Reason and Religion, p. 14). Esa fue la idea general extraída de la obra, aunque Seagrave (metodista de Cambridge de reputación), como otros metodistas, pensó de otra manera, igual que algunos místicos, John Byrom por ejemplo, e incluso un razonador tan poderoso como William Law, dudaban del propósito del autor. Le contestaron Philip Doddridge, quien llama a la obra 'un muy artificioso intento, en la persona de un metodista, pero hecha verdaderamente por un muy sagaz deísta, para subvertir el cristianismo' hablando 'de su alta reputación entre la clase alta y la media'; también John Leland, quien no sólo dedicó un capítulo a ella en su View of the Deistical Writers sino que también escribió una obra separada sobre la misma, titulada Remarks on a late Pamphlet entitled Christianity not founded on Argument (1744); el doctor George Benson, en una elaborada obra, titulada The Reasonableness of the Christian Religion as delivered in the Scriptures (1743); el doctor Thomas Randolph, en The Christian Faith a Rational Assent (1744) y el propio hermano del escritor, William Dodwell, en dos sermones predicados ante la universidad de Oxford (1745).

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