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BUTLER, JOSEPH (1692-1752)
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Joseph Butler, obispo de Durham, nació en Wantage, a 22 kilómetros al sudoeste de Oxford, el 18 de mayo de 1692 y murió en Bath el 16 de junio de 1752.

Joseph Butler, por Taylor (de Durham)
Era el más joven de los ocho hijos de Thomas Butler, un comerciante de lino y presbiteriano conspicuo, pero le fue permitido ingresar en Oriel College, Oxford, y en 1718 en el ministerio de la Iglesia de Inglaterra. Desde 1719 a 1726 fue predicador en Rolls Chapel, Londres, donde la mayoría de su congregación eran abogados y la paga pequeña; desde 1721 a 1738 fue prebendario de Salisbury; desde 1721 a 1725 rector de Haughton-le-Skerne y desde 1725 a 1740 de Stanhope. Desde 1733 a 1740 fue prebendario de Rochester; desde 1733 a 1736 capellán del Lord canciller; desde 1736 empleado de Carolina, reina consorte de Jorge II, hasta su muerte en 1737; desde 1738 a 1750 obispo de Bristol, la sede más pobre de Inglaterra; desde 1740 a 1750 deán de San Pablo con una prebenda y canonjía residencial; desde 1746 a 1750 empleado del rey Jorge II; desde 1750 hasta su muerte, obispo de Durham, la sede más rica de Inglaterra. Como se aprecia por su biografía fue un hombre pluralista. No fue avaricioso, sino generoso, tímido, reticente, sensible, más pensador que lector, permaneciendo soltero toda su vida. Su principal propósito consistió en combatir el deísmo de su época, lo que hizo con fuerza sin par. Su reputación descansa en sus escritos, publicados todos por él mismo durante su vida, ya que otros restos literarios fueron destruidos a su muerte según su voluntad. Esos escritos son pocos en número pero profundos en contenido. Esta es la lista completa: Fifteen Sermons Preached at the Rolls Chapel (1726); The Analogy of Religion Natural and Revealed to the Constitution and Course of Nature (1736); seis sermones ocasionales de varias fechas; una parte de su encomienda episcopal en Bristol en 1749 y su encomienda episcopal en Durham en 1751 y la correspondencia, hasta 1714, que mantuvo con Samuel Clarke y que éste publicó en la cuarta edición (1716) de sus Boyle lectures on the Being and Attributes of God, y separadamente el mismo año, pero con adiciones.

Para apreciar esos escritos de Butler hay que tener en mente dos hechos: Vivió en la 'edad de oro del deísmo inglés' cuando el cristianismo, como él mismo dijo 'no era tanto un objeto de investigación sino algo considerado ficticio' y que Butler era intensamente práctico. Escribió sus famosos Fifteen Sermons, como J. H. Bernard dice: 'No para proponer una nueva base para la ética especulativa sino para justificar a los hombres prácticos en la práctica de las virtudes comunes, benevolencia, compasión y similares. Él consideraba la naturaleza humana un factor existente y analizaba su constitución sólo hasta donde fuera necesario para traer luz sobre las obligaciones de vivir rectamente.' Sus Six Sermons son igualmente prácticos: el primero es una defensa de las misiones al exterior; el segundo una apelación para los hospitales de Londres; el tercero es sobre el verdadero camino para salvaguardar la libertad; el cuarto es un ruego para las escuelas de caridad; el quinto es sobre los usos que la unión de la Iglesia y el Estado deberían acometer y el sexto sobre la administración adecuada de los hospitales. Igual de práctica es su famosa Analogy. Tomó los argumentos de los deístas por su propia base y se los quitó de debajo de sus pies para llevarlos a un fundamento cristiano. Citando de nuevo a Bernard: 'No hallamos en las obras de Butler un intento de construir una filosofía de la religión... ni un análisis de la conciencia... la religión está tratada en conjunto desde el punto de vista histórico. Sus principales doctrinas son hechos susceptibles de prueba, igual que otros hechos... Es un argumentum ad hominem en su totalidad, no siendo su intención presentar una declaración absoluta y consecutiva de las bases de la fe... Su argumento fue no que la dificultades de la revelación repiten las de la naturaleza, sino que esas dificultades, admitiendo su incomodidad, no pueden ser destructivas de la creencia religiosa, ya que dificultades de naturaleza similar amenazan el reconocimiento de la naturaleza como un todo sistemático y coherente.' La primera parte de la Analogy, consistente de siete capítulos, es la analogía de la religión natural y la constitución y curso de la naturaleza, siendo considerada generalmente de mayor éxito que la segunda parte, en ocho capítulos, sobre la Analogía de la religión revelada y la constitución y curso de la naturaleza (o una evidencia del cristianismo). Pero ambas partes son difíciles de leer, porque, aunque perfectamente claras, los argumentos son muy profundos. Ha sido libro de texto en colegios y universidades durante muchos años.

'La evidencia probable se distingue esencialmente de la desmotrativa por esto: que admite grados y de toda la variedad de ellos, desde la más alta certeza moral a la más baja presuposición. No podemos realmente decir que una cosa es probablemente verdad sobre una ligera presuposición, porque así como puede haber probabilidades en ambos lados de la cuestión, puede haber algo en contra de ella, pero aunque no los haya una ligera presuposición no engendra ese grado de convicción que implica decir que una cosa es probablemente verdad. Por consiguiente se deduce que esa ligera posible presuposición es de naturaleza probable y que tan baja presuposición repetida asciende hasta certeza moral. Así un hombre que observa el flujo y reflujo de la marea hoy llega a una especie de conclusión, aunque la más baja imaginable, de que así sucederá mañana de nuevo; pero la observación de este suceso por tantos días y meses y edades juntas, tal como ha sido observado por la humanidad, nos da una plena seguridad de que así sucederá.'
The Analogy of Religion Natural and Revealed to the Constitution and Course of Nature

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